¿Cuándo llegan las ballenas? Los patrones de migración de las ballenas jorobadas han cambiado

Por Isabel Cristina Avila, Ph.D.

¡Las yubartas ya están en Colombia! La ballena jorobada o yubarta (Megaptera novaeangliae) es una especie cosmopolita costera que habita todos los océanos del mundo y que realiza migraciones estacionales entre las áreas de alimentación en los polos y zonas templadas en verano, y las áreas de reproducción en aguas tropicales en invierno. Aunque se creía que la fecha de llegada de esta especie al Pacífico colombiano había permanecido constante en el tiempo, en un estudio reciente (Avila et al. 2020) encontramos que las ballenas jorobadas han cambiado su patrón de migración.

Ballenas Isa
Las jorobadas se caracterizan por sus aletas pectorales extremadamente largas, de ahí su nombre genérico: mega=grande, ptera=alas o aletas. Además, la presencia de un montículo bajo la aleta dorsal y la costumbre que tienen de arquearse al iniciar la inmersión, le dieron a esta ballena el nombre de jorobada o yubarta.  A. Ballena jorobada en las áreas de reproducción del Pacífico colombiano arqueando el cuerpo antes de su inmersión. B. Madre y cría saltando.

Cambios en los patrones de migración

La ballena jorobada que visita anualmente el Pacífico colombiano llega principalmente a la Isla de Gorgona, la Ensenada de Tumaco, Bahía Málaga y el Golfo de Tribugá para reproducirse y criar a sus ballenatos. Diversos estudios habían reportado que las ballenas permanecían en Colombia desde junio hasta noviembre. Sin embargo, treinta y un años (1988-2018) de datos tomados en el Parque Nacional Natural Gorgona en Colombia, nos mostraron que las fechas de migración de las ballenas jorobadas han cambiado significativamente. En la actualidad las ballenas llegan casi un mes más temprano que hace 31 años. Sin embargo, la fecha de salida se mantiene más o menos igual. Durante estos 31 años, el primer día de llegada fue un 3 de mayo y el último día de salida fue un 20 de diciembre, aunque su pico poblacional es de julio a octubre.

Este cambio del patrón migratorio se relaciona probablemente con cambios en la capa de hielo de la Antártida en el otoño anterior, lo que a su vez afecta la disponibilidad de las presas de las ballenas. Al parecer, algunas de las ballenas usan la poca disponibilidad de presas como una señal para iniciar su migración a las zonas de reproducción. La formación de la capa de hielo marino en otoño es crítica para el suministro de alimento para el krill (la principal presa de las ballenas) y por lo tanto su desarrollo y supervivencia en invierno y abundancia en verano. Cuando la capa de hielo de otoño tiene una mayor masa, más krill puede encontrar comida en invierno, y en el siguiente verano las ballenas tendrían más presas (krill) disponibles. En años con menor masa de hielo en el otoño anterior, llegan más temprano las ballenas jorobadas a Gorgona.

Antartida 2
A.Grietas en una masa de hielo en la Antártida. B. Krill Euphausia superba, principal alimento de las ballenas jorobadas en la Antártida. C. Ballena jorobada alimentándose en la Península Antártica.

Migración y tamaños poblacionales

El aumento en el tamaño de la población de jorobadas en las últimas décadas también podría estar relacionado con los cambios en el tiempo de llegada a Gorgona. Desde el final de la caza de ballenas jorobadas, a mediados de la década de 1960, se estima que la población que llega al Pacifico colombiano, Stock-G, pasó de estar casi extinta, con una estimación de unos pocos cientos de individuos, a aproximadamente unos 7,500 animales actualmente.

A medida que ha aumentado la población del Stock-G, las ballenas han comenzado a llegar más temprano a Gorgona. Sin embargo, las ballenas no se van más tarde. Diversos estudios han demostrado que los juveniles inician primero su migración hacia áreas de reproducción. Por lo tanto, el cambio en el tiempo de llegada a Gorgona podría deberse a un aumento en una sección específica de la población (e.g. juveniles), en lugar de un aumento proporcional de todas las secciones de la población (e.g. en el contexto de estructura etaria). También, las fechas de llegada y partida de las jorobadas en el área de Gorgona podrían estar sesgadas por individuos que estén transitando por Gorgona hacia o desde las áreas reproductivas más al norte (es decir, norte de Colombia, Panamá y Costa Rica). Las ballenas que ocupan estas áreas podrían migrar antes que las que utilizan áreas más al sur (como Gorgona). Debido a que el calendario de la migración podría variar entre los individuos de ballenas, se requieren estudios adicionales que incluyan la identificación y seguimiento individual, así como datos de edad, para comprender el patrón del tiempo migratorio.

Humpback whale Gorgona A_Parra
Madre y cría de ballena jorobada en la Isla Gorgona (Parque Nacional Natural Gorgona desde 1984). En áreas de reproducción la organización social de la jorobada se caracteriza por la existencia de afiliaciones de corta duración, excepto la unión madre-cría, que puede perdurar un año o más.

Afrontando múltiples riesgos

La ballena jorobada enfrenta actualmente gran cantidad de amenazas y es la especie de mamífero marino con la mayor área en riesgo  (basándose en la distribución global de amenazas;  Avila et al. 2018). En aguas colombianas, las ballenas están siendo afectadas particularmente por: 1) enmallamientos accidentales en redes de pesca, 2) el tráfico de embarcaciones, 3) el turismo de observación de ballenas descontrolado, y 4) las exploraciones sísmicas. Los hallazgos de esta investigación, por lo tanto,  determinan el periodo en el que las actividades antropogénicas (e.g. pesca, transito de embarcaciones, prospecciones sísmicas) tendrían que modificarse, disminuirse o restringirse: entre el 1 de mayo al 31 de diciembre, como medida precautoria para contribuir con la conservación de esta especie y reducir los disturbios e impactos negativos hacia las ballenas en las áreas reproductivas colombianas.

Lea el documento completo en ICES Journal of Marine Science.
https://academic.oup.com/icesjms/advance-article/doi/10.1093/icesjms/fsz251/5688942?guestAccessKey=f8b2d15e-ddb4-4c4d-b69d-958e5b384c79

Contacto: isabelc.avila@gmail.com

Referencias

Avila, I.C., K. Kaschner & C.F. Dormann. 2018. Current global risks to marine mammals: taking stock of the threats. Biological Conservation 221: 44-58. https://doi.org/10.1016/j.biocon.2018.02.021

Avila, I.C., C.F.Dormann, C. García, L.F. Payán & M.X. Zorrilla. 2020. Humpback whales extend their stay in a breeding ground in the Tropical Eastern Pacific. ICES Journal of Marine Science 77(1): 109–118. https://academic.oup.com/icesjms/article/77/1/109/5688942

10 comentarios sobre “¿Cuándo llegan las ballenas? Los patrones de migración de las ballenas jorobadas han cambiado

  1. ¡Interesante! Es un reto diseñar estrategias de turismo comunitario responsable teniendo en cuenta las posibles actividades que impacten negativamente los individuos o comportamiento de las ballenas.

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    1. Exacto, esta información nos sirve para realizar una mejor planeación junto con las comunidades locales y las autoridades ambientales sobre las medidas a tomar para minimizar los efectos negativos sobre las ballenas, cuidarlas, y que las ballenas sigan llegando a nustro Pacífico colombiano!

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    1. Sí recomendamos que se tomen medidas precautorias desde mayo a diciembre, y especialmente en los meses pico de julio a octubre. Dependiendo de la actividad que representa una amenaza para las ballenas (por ejemplo, pesca, transito, prospecciones sísmicas) se debe evaluar la pertinencia de disminuirla, modificarla o suspenderla.

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  2. Excelente información. Se han hecho estudios del impacto del turismo de ballenas sobre la capacidad de apareamiento de las mismas, y de esta manera regular mucho mejor los avistamientos?. Muchas gracias

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    1. Si se han hecho estudios de impacto de las embarcaciones de turismo sobre el comportamiento de ballenas. Y se han encontrado efectos negativos. También se ha encontrado que un alto tránsito de embarcaciones afecta la distribución de las ballenas en el área en el largo plazo. Directamente sobre su capacidad de apareamiento no se ha realizado (pues este es muy difícil de ver y nunca se ha registrado), pero sí se ha encontrado que comportamientos pre-apareamiento (como emisión de cantos, persecusión) se modifican o interrumpen debido a la presencia de embarcaciones de turismo. Los estudios han mostrado que una distancia mayor a 200metros de las ballenas y transitar a una velocidad menos a 10 nudos (entre otras) minimizan los efectos negativos a corto plazo, y una cantidad máxima de 15 embarcaciones en el área de ballenas disminuye los efectos en el largo plazo. Te invito a leer este artículo que evalúa los efectos negativos del comportamiento aéreo sobre las ballenas en Colombia: Whale-watching activity in Bahía Málaga, on the Pacific coast of Colombia, and its effect on humpback whale (Megaptera novaeangliae) behavior. Link: https://www.ingentaconnect.com/content/cog/tme/2015/00000011/00000001/art00002;jsessionid=f4hir1krje9jk.x-ic-live-01

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  3. Fantástico Isabel!. Que buena entrada del blog de la SCMas. Tal como lo mencionas seria muy chevere poder contar con datos o estudios adicionales que incluyan la identificación y seguimiento individual, con captura-recaptura fotográfica o ADN, así como datos de edad, para también entender los patrones demográficos. Sabes si alguien ha tomado o esta tomando esos datos?

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    1. Hola Diego, si se han fotoidentificado individuos y se tienen datos de sus rutas migratorias, varios grupos y personas estamos realizando esto, entre ellos: Macuaticos, Madreagua, Fundación Yubarta y yo. También se han realizado análisis genéticos, donde se ha identificado el sexo y edad apróximada y se han comparado su información genética con otras poblaciones; estos análisis los ha hecho principalmente la Universidad de los Andes con el grupo de la profesora Susana Caballero. Sin embargo estos datos se han tomado en el periodo pico de la temporada, entre julio y octubre, y no de manera contínua. Lo ideal sería poder tomar estos datos al incio y final de la temporada, de mayo a diciembre, y poder tener datos a lo largo de estos 7 meses.

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  4. Qué buen documento. La regulación del turismo de observación en Ballenas es fundamental para que estás especies no alteren los ciclos de migración. El año pasado a Tumaco vino mucha gente a mirar ballenas no hubo una adecuada planeación para esa actividad y tuvo impacto en ellas. Se alejaron de la costa. Sabes si DIMAR ya tiene algún tipo de plan al respecto?

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    1. Si, lo ideal es poder regular el turismo de avistamiento de ballenas y que éste sea basado en estudios de capacidad de carga en cada zona. El Ministerio de Comercio, Industria y Turismo en el 2011 (Arias et al. 2011) y el Ministerio de Ambiente y Desarrrollo Territorial en el 2017 (MADS 2017) publicaron las recomendaciones para realizar un correcto avistamiento turístico de ballenas que minimizan el impacto negativo de esta actividad sobre las ballenas. Estas recomendaciones están basadas en estudios científicos en Colombia (que fueron realizados por la Fundación Yubarta) y regulaciones internacionales. La Dimar ha apoyado el cumplimento de estas regulaciones en algunas zonas, pero desconozco sí en Tumaco tengan algún programa. Lo ideal es que en Tumaco se sigan estas recomendaciones:

      Arias-Gaviria, D., Muñoz-Vargas, C.A. & I.C. Avila. 2011. Guía de avistamiento ballenas jorobadas en Colombia. Ministerio de Industria, Comercio y Turismo, Viceministerio de Turismo, Dirección de Calidad y Desarrollo Sostenible del Turismo, Bogotá, Colombia. 61p. Disponible en: https://www.mincit.gov.co/CMSPages/GetFile.aspx?guid=fcc2c682-2ac9-45a5-954a-fbe56222267c

      MADS- Ministerio de Ambiente y Desarrollo Sostenible. 2017. Guía de avistamiento responsable de mamíferos acuáticos en Colombia. Bogotá, DC. Colombia. Ministerio de Ambiente y Desarrollo Sostenible, Bogotá, Colombia. Disponible en: https://www.minambiente.gov.co/images/NegociosVerdesysostenible/pdf/boletines/AVISTAMIENTOS_48_PAG_baja.pdf

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